Le passé simple : pas simple du tout !

Contrairement à ce que son nom indique, le passé simple n’est pas si simple. Ce temps de l’écrit a peu cours à l’oral, à tel point que de nombreux francophones hésitent quant à sa conjugaison !

Voici ci-dessous quelques exemples qui illustreront la difficulté à déclamer innocemment ce type de phrases tout en conversant…

Exemples
Nous vînmes pour le café.
Ainsi, vous dûtes prendre de l’essence sur le chemin.

Qu’est-ce que le passé simple ?

Le passé simple est un temps de l’indicatif. Il exprime une action réelle et brève, ayant eu lieu dans le passé. Il est de nos jours très majoritairement utilisé à l’écrit.

Exemples
Franck tomba des nues à la nouvelle de son éviction.
Zoé lui décrocha son plus beau sourire.

Quand utiliser le passé simple ?

Le passé simple est employé pour désigner une action généralement courte, terminée dans le passé.

Sur une échelle de temps, le passé composé, qui exprime lui aussi une action brève, se situe plus près du présent que le passé simple, plus lointain.

Le passé simple est un temps correspondant à un registre soutenu, c’est pourquoi on y recourt principalement à l’écrit.

Exemples
Mathilde fit ses achats avant de monter chez son amie.
Je pris l’initiative de partir chercher ses cousins à la gare.

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La conjugaison du passé simple

La conjugaison des verbes des premier et deuxième groupes au passé simple est régulière, contrairement à celle des verbes du troisième groupe.

Au passé simple, les accents circonflexes sont utilisés uniquement pour les terminaisons des première et deuxième personnes du pluriel (verbe coller : nous collâmes, vous collâtes) et non à la troisième personne du singulier, comme cela est le cas l’imparfait du subjonctif (qu’il collât).

Les terminaisons au passé simple

  • Les terminaisons des premier et deuxième groupes

Pour construire le passé simple pour les verbes des premier et deuxième groupes, il est nécessaire d’utiliser le radical de l’infinitif du verbe et d’y ajouter les terminaisons suivantes :

  1. 1er groupe : ai, as, a, âmes, âtes, èrent.
  2. 2e groupe : is, is, it, îmes, îtes, irent.
Verbes du 1er groupe

Verbe aimer

Verbes du 2e groupe

Verbe finir

J’aimai Je finis
Tu aimas Tu finis
Il, elle, on aima Il, elle, on finit
Nous aimâmes Nous finîmes
Vous aimâtes Vous finîtes
Ils, elles, eux aimèrent Ils, elles, eux finirent

La conjugaison au passé simple des verbes des premier et deuxième groupes est régulière, mais peut quelquefois entraîner de légères modifications liées aux terminaisons.

  1. Les verbes en -cer prennent un “ç” avant la terminaison, hormis pour la troisième personne du pluriel.
  2. Les verbes en -ger prennent un “e” avant la terminaison, en dehors de la troisième personne du pluriel.
Verbes en -cer

Verbe commencer

Verbes en -ger

Verbe manger

Je commençai Je mangeai
Tu commenças Tu mangeas
Il, elle, on commença Il,elle, on mangea
Nous commençâmes Nous mangeâmes
Vous commençâtes Vous mangeâtes
Ils, elles, eux commencèrent Ils, elles, eux mangèrent
  • Les terminaisons du troisième groupe

Pour les verbes du troisième groupe, la conjugaison du passé simple peut se diviser en quatre catégories : les verbes dont les terminaisons sont en -is, -us, -ins ou -ai. Le radical peut également évoluer en fonction des verbes.

Terminaisons en -is

Verbe répondre

Terminaisons en -us

Verbe savoir

Terminaisons en -ins

Verbe tenir

Terminaisons en -ai

Verbe aller

Je répondis Je sus Je tins J’allai
Tu répondis Tu sus Tu tins Tu allas
Il, elle, on répondit Il, elle, on sut Il, elle, on tint Il, elle, on alla
Nous répondîmes Nous sûmes Nous tînmes Nous allâmes
Vous répondîtes Vous sûtes Vous tîntes Vous allâtes
Ils, elles, eux répondirent Ils, elles, eux surent Ils, elles, eux tinrent Ils, elles, eux allèrent

La conjugaison des auxiliaires être et avoir au passé simple

Les verbes être et avoir sont irréguliers au passé simple.

Conjugaison du verbe être Conjugaison du verbe avoir
Je fus J’eus
Tu fus Tu eus
Il, elle, on fut Il, elle, on eut
Nous fûmes Nous eûmes
Vous fûtes Vous eûtes
Ils, elles, eux furent Ils, elles, eux eurent

“Si vous voulez en savoir plus”

Le passé simple dans les écrits académiques

Le passé simple est un temps se rapportant à un registre soutenu, il est ainsi presque exclusivement réservé à l’écrit. Toutefois, vous devrez veiller à l’employer à bon escient, c’est-à-dire uniquement pour décrire une action ou une situation brève et terminée. Et si vous avez précédemment fait usage d’un passé composé pour décrire une action de ce type, il sera plus cohérent d’uniformiser votre document avec le passé composé.

En effet, les occasions d’utiliser le passé simple seront rares dans les écrits académiques où souvent le passé composé est davantage approprié. En effet, le passé simple est moins proche du présent que le passé composé. Les écrits académiques relatent le plus souvent un stage, une recherche, en bref une expérience ayant eu cours peu de temps avant l’écriture de votre document. Le passé composé est ainsi plus adapté pour ces caractéristiques.

Si vous recherchez d’autres informations sur l’utilisation des temps dans vos écrits académiques, nous vous proposons la lecture de cet article.

Exercices sur le passé simple – quiz

Dans les phrases suivantes, indiquez si vous pouvez utiliser le passé simple, puis en fonction conjuguez le verbe selon la forme adéquate.

1 – Étienne – monter – sur la butte et – observer – le panorama.

2 – Hercule – couper – la peau du lion avec l’une de ses griffes.

3 – Émile – regarder – sa montre toutes les deux minutes.

4 – Sa soeur – ouvrir – les rideaux tandis qu’elle – faire – le ménage.

5 – Ils – traverser – le pont en retenant leur respiration.

Conjuguez les verbes suivants au passé simple.

6 – Le verbe aller, à la première personne du pluriel.

7 – Le verbe crier, à la première personne du singulier.

8 – Le verbe venir, à la deuxième personne du pluriel.

9 – Le verbe devoir, à la première personne du singulier.

10 – Le verbe partir, à la troisième personne du singulier.

1 – Étienne monta sur la butte et observa le panorama.

Actions brèves terminées dans le passé.

2 – Hercule coupa la peau du lion avec l’une de ses griffes.

Action brève terminée dans le passé.

3 – Émile regardait sa montre toutes les deux minutes.

Action qui se répète : imparfait.

4 – Sa soeur ouvrit les rideaux tandis qu’elle faisait le ménage.

“Sa soeur ouvrit les rideaux” : action brève terminée dans le passé.

“Elle faisait le ménage” : imparfait, car l’action dure dans le passé.

5 – Ils traversèrent le pont en retenant leur respiration.

Action brève terminée dans le passé.

Conjuguez les verbes suivants au passé simple.

6 – Le verbe aller, à la première personne du pluriel : nous allâmes.

7 – Le verbe crier, à la première personne du singulier : je criai.

8 – Le verbe venir, à la deuxième personne du pluriel : vous vîntes.

9 – Le verbe devoir, à la première personne du singulier : je dus.

10 – Le verbe partir, à la troisième personne du singulier : il, elle, on partit.

 

Comment conjuguer au passé simple ?

Pour former le passé simple, on prend le radical du verbe à l’infinitif (aimer, finir) et on ajoute les terminaisons suivantes pour le 1er et 2e groupe :

  • 1er groupe : j’aimai, tu aimas, il aima, nous aimâmes, vous aimâtes, ils aimèrent.

2e groupe : je finis, tu finis, il finit, nous finîmes, vous finîtes, ils finirent.
Plusieurs terminaisons sont possibles pour les verbes du 3e groupe et le radical de ceux-ci peut évoluer. Ces verbes du 3e groupe peuvent par exemple prendre les terminaisons suivantes :

  • Prendre : je pris, tu pris, il prit, nous prîmes, vous prîtes, ils prirent.
  • Pouvoir : je pus, tu pus, il put, nous pûmes, vous pûtes, ils purent.
  • Venir : je vins, tu vins, il vint, nous vînmes, vous vîntes, ils vinrent.
  • Aller : j’allai, tu allas, il alla, nous allâmes, vous allâtes, ils allèrent.
Comment reconnaître un verbe au passé simple ?

Le passé simple exprime une action terminée dans le passé, le plus souvent brève. Il est le plus souvent utilisé à l’écrit. Ses terminaisons sont les suivantes pour les 1er et 2e groupes :

  • 1er groupe : j’aimai, tu aimas, il aima, nous aimâmes, vous aimâtes, ils aimèrent.
  • 2e groupe : je finis, tu finis, il finit, nous finîmes, vous finîtes, ils finirent.

Les verbes du 3e groupe peuvent avoir différentes terminaisons :

  • Prendre : je pris, tu pris, il prit, nous prîmes, vous prîtes, ils prirent.
  • Pouvoir : je pus, tu pus, il put, nous pûmes, vous pûtes, ils purent.
  • Venir : je vins, tu vins, il vint, nous vînmes, vous vîntes, ils vinrent.
  • Aller : j’allai, tu allas, il alla, nous allâmes, vous allâtes, ils allèrent.
Pourquoi on utilise un verbe au passé simple ?

Le passé simple est utilisé dans le cadre d’un langage soutenu, le plus souvent à l’écrit, pour une action brève, terminée et située dans le passé.

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Agathe Costes

Écrivain public depuis 2011, Agathe s’est spécialisée dans la correction et la rédaction d’articles et de comptes rendus. Titulaire de deux BTS et d’une licence, elle connaît parfaitement les contraintes que peuvent rencontrer les étudiants.

Un commentaire

Agathe Costes
Agathe Costes (Scribbr Team)
30 avril 2020 à 16:12

J’espère que cet article vous a plu. N’hésitez pas à commenter si vous avez des questions :).

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